Rutherford (1871-1937) fue un físico de Nueva Zelanda. En 1899, investigando uranio descubrió el radiación alfa y el radiación beta. Sentó las bases para teoría de la radiactividad. Revolucionó la teoría atómica al desarrollar el llamado modelo de sistema planetario, y que en líneas generales sigue siendo válido hoy.

Vida y trabajo

El joven Ernest Rutherford.

Rutherford nació en Nelson, Nueva Zelanda, el 30 de agosto de 1871. Estudió en su ciudad natal. Asistió a la Universidad de Wellington, donde en 1893 se graduó en matemáticas y física. Ganó, por concurso, una beca para la Universidad de Cambridge, Inglaterra.

En Cambridge trabajó en el Laboratorio Cavendish, bajo la dirección de J. J. Thomson, el físico que descubrió los electrones, donde investigó sobre el movimiento de partículas atómicas o moléculas cargadas eléctricamente: los iones.

Mostró interés en la radiación emitida por el elemento. radio, que acababa de ser descubierto por Marie y Pierre Curie. En 1937 fue galardonado con el título de Señor.

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Descubrimientos de Rutherford

En 1899, investigando uranio en la Universidad Mcgill en Montreal, Canadá, descubrió que un tipo de radiación emitida por este elemento era fácilmente bloqueada por una delgada lámina de metal. Lo nombró rayos alfa, aunque todavía no conocía su naturaleza.

Se nombró otra forma de radiación más penetrante y bloqueada con espesores de materia mucho mayores. rayos beta. Tales descubrimientos fueron importantes para el trabajo futuro de Rutherford con su colega Frederick Soddy. Ambos sentaron las bases para teoría de la radiactividad.

Experimentos con partículas alfa

En 1907, Rutherford se fue a trabajar a Manchester, Inglaterra, cuando descubrió que los rayos alfa consistían en un flujo de átomos de helio cargados positivamente, es decir, sin electrones.

Este descubrimiento se realizó recogiendo el gas resultante del paso de partículas radiactivas a través de las paredes de una cámara de vacío. Se demostró que el gas era helio. Este descubrimiento le valió el Premio Nobel de Química en 1908.

En 1910, Rutherford y su asistente Geiger colocaron una hoja de oro muy delgada que interceptaba un haz de partículas alfa con suficiente energía para penetrar a través de la hoja, que provenía de la desintegración espontánea de elementos radiactivos naturales.

Se observó que algunas partículas estaban totalmente bloqueadas, otras no se vieron afectadas, pero la mayoría de ellas excedieron las desviaciones de la hoja.

Al final de todo el proceso, llegó a la conclusión de que el material en la lámina de metal, como cualquier material, está muy enrarecido, es decir, se compone casi por completo de espacios vacíos, el diámetro es diez mil veces más pequeño que el del átomo completo. Tal es el modelo de átomo nucleado, propuesto por Rutherford y aceptado hoy.

Modelo atómico de Rutherford

Rutherford inspiró todo lo moderno teoría atómica, indicando que el átomo estaba nucleado y su parte positiva estaba concentrada en un volumen extremadamente pequeño, que sería el núcleo mismo.

Los electrones serían extranucleares. El modelo atómico de Rutherford corresponde a sistema planetario en miniatura, en el que los electrones (microsatélites) se mueven en órbitas circulares o elípticas alrededor del microsolar nuclear.