Los polímeros son macromoléculas formadas por unidades más pequeñas, monómeros. Los monómeros se unen entre sí a través de enlaces covalentes.

El término polímero deriva del griego, poli "muchos" y mero "partes".

El mero Son las unidades que se repiten en un polímero. El monómero es la única molécula individual y la polímero Se compone de varios meros.

Polimerización es el nombre dado a la reacción de formación del polímero. El grado de polimerización se refiere al número de meros en una cadena polimérica.

La historia de la humanidad está relacionada con el uso de polímeros naturales como el cuero, la lana, el algodón y la madera. Hoy en día, muchos utensilios cotidianos están hechos de polímeros sintéticos.

Tipos de polímeros

Existen varias clasificaciones para los polímeros, las principales son las siguientes:

Clasificación por número de monómeros:

Homopolímero es el polímero derivado de un solo tipo de monómero.

Copolímero Es un polímero derivado de dos o más tipos de monómeros.

Clasificación de la naturaleza:

Polímeros naturales

Los polímeros naturales o biopolímeros son aquellos que ocurren en la naturaleza.

Ejemplos de polímeros naturales son el caucho, los polisacáridos (almidón, celulosa y glucógeno) y las proteínas..

Polimeros Sintéticos

Los polímeros sintéticos o artificiales se producen en el laboratorio en general a partir de productos derivados del petróleo..

Ejemplos de polímeros sintéticos son polimetacrilato de metilo (acrílico), poliestireno, cloruro de polivinilo (PVC), polietileno y polipropileno.

A partir de polímeros sintéticos es posible fabricar bolsas de plástico, tuberías hidráulicas, materiales de construcción, pegamentos, espuma de poliestireno, pinturas, chicles, neumáticos, envases de plástico, teflón y silicona.

Materiales de PVC

Clasificación por método de obtención:

Polímeros de adición

Estos son los polímeros obtenidos por la adición sucesiva de monómeros. Ejemplos son los polisacáridos formados por monómeros monosacáridos y proteínas formadas por monómeros de aminoácidos.

Polímeros de Condensación

Estos son los polímeros obtenidos mediante la adición de dos monómeros diferentes con la eliminación de una molécula de agua, alcohol o ácido durante la polimerización.

Polímeros de reordenamiento

Son los polímeros resultantes de la reacción entre monómeros los que se reorganizan en sus estructuras químicas durante la reacción de polimerización.

Clasificación respecto al comportamiento mecánico.

Elastómeros o Cauchos

Los elastómeros pueden ser naturales o sintéticos. Su característica principal es la alta elasticidad.

El caucho natural se obtiene del árbol del caucho. Hevea brasiliensisa través de cortes en su tronco. Esto le da un líquido blanco, el látex.

Extracción de látex de árbol de caucho

Las gomas sintéticas se forman mediante la adición de dos tipos de monómeros (copolímero). Son más fuertes y se utilizan comercialmente para la producción de mangueras, correas y artículos de sellado.

Plásticos

Los plásticos se forman combinando varios monómeros. En general, el petróleo se utiliza como materia prima para la producción de plásticos.

Los plásticos naturales o sintéticos se pueden dividir en termoestables y termoplásticos.

El termoestable o termoestables son aquellos que al calentarse asumen una estructura tridimensional, volviéndose insolubles e infusibles. Después de esto, no pueden volver a su forma original. Dan lugar a estructuras rígidas y duraderas como las piezas de automóviles. Algunos ejemplos son: poliuretano, polietileno, poliestireno y poliéster.

El termoplásticos son aquellos que permiten la fusión por calentamiento y enfriamiento de la solidificación, esto permite su tratamiento y moldeo repetidamente, una vez recalentados. Son fácilmente maleables y se utilizan para la producción de películas, fibras y embalajes. Los termoplásticos son reciclables.

Fibras

Las fibras pueden ser naturales o sintéticas. La producción de fibras artificiales consiste en la transformación química de las materias primas naturales.

En la naturaleza, las fibras pueden obtenerse del pelo de animales como las sedas de gusanos de seda o de tallos, semillas, hojas y frutas como el algodón y el lino. Las fibras sintéticas están representadas por poliéster, poliamida, acrílico, polipropileno y aramidas.

Polímeros Biodegradables

Los polímeros biodegradables son materiales que se degradan en dióxido de carbono, agua y biomasa como resultado de la acción de organismos vivos o enzimas. En condiciones favorables de biodegradación, pueden degradarse por completo en semanas.

Los polímeros biodegradables pueden ser naturales o sintéticos. Se pueden derivar de las siguientes fuentes:

  • Fuentes renovables de origen vegetal como el maíz, la celulosa, la papa, la caña de azúcar;
  • Sintetizado por bacterias;
  • Derivados de origen animal como la quitinaquitosano o proteínas;
  • Obtenido de fuentes fósiles como el petróleo.

Los polímeros biodegradables se utilizan para la producción de envases de alimentos, bolsas, productos agrícolas y productos de consumo.

A través del proceso de biodegradación, evitan la acumulación de residuos y, en consecuencia, la contaminación, ajustando el concepto de sostenibilidad.