Con los últimos descubrimientos realizados en 2017, Júpiter posee oficialmente 79 satélites naturales (también llamadas lunas) orbitando entre sí. Las cuatro lunas más grandes de Júpiter, conocidas como lunas galileanas, fueron vistas por primera vez en el siglo XVII por el astrónomo italiano. Galileo Galilei.

Io satélite orbitando el planeta gigante Júpiter. Crédito: NASA / JPL / Universidad de Arizona.

Aunque 79 es un número impresionante (considerando que la Tierra solo tiene una luna), el planeta en el Sistema Solar con la mayor cantidad de satélites es Saturno, que representa un total de 82 cuerpos celestes.

Descubre qué son las lunas de Júpiter

El planeta más grande del Sistema Solar tiene varias características curiosas. Una de estas características que llama la atención es su gran número de satélites naturales.

¿Qué son los satélites naturales, llamados lunas?

Según la Agencia Espacial Brasileña, los satélites naturales, como el 79 de Júpiter, son objetos que, debido a la acción de la gravedad, giran alrededor de los cuerpos celestes, como los planetas. Se les llama "naturales" para diferenciarlos de los "artificiales", que son los producidos por el ser humano.

Las primeras lunas de Júpiter fueron descubiertas por Galileo.

Las cuatro lunas descubiertas por Galileo en el siglo XVII. Crédito: NASA / JPL / DLR.

Una de las mayores hazañas del famoso astrónomo Galileo Galilei (1564-1642) fue el descubrimiento de las primeras lunas de Júpiter. ¿Sabes cuando pasó eso? En la lejana noche de el 7 de enero de 1610.

Con la ayuda de un telescopio producido por él mismo, Galileo notó que Júpiter, en su movimiento por el espacio exterior, siempre iba acompañado de cuatro objetos. Por supuesto, llegó a esa conclusión solo después de noches y noches de observación. Las lunas de Galileo fueron nombradas por nombres de la mitología grecorromana: Ganímedes, Calisto, Europa e Io.

Las cuatro grandes lunas de Júpiter: las lunas galileanas

Después de su descubrimiento, Galileo probablemente pensó que estas cuatro lunas eran las únicas en orbitar alrededor de Júpiter. Hoy sabemos que no son los únicos, pero son, con mucho, los más grandes.

Ganimedes

Con 5268.2 km de diámetro, Ganímedes es solo 2.4 veces más pequeño que la Tierra. Es la luna más grande del Sistema Solar, incluso más grande que Plutón y Mercurio. El telescopio Hubble detectó recientemente la presencia de una cantidad muy pequeña de ozono (uno de los gases en la atmósfera) en la superficie de Ganímedes. Por supuesto, no estamos hablando de una atmósfera respirable, pero es algo.

El satélite más grande del Sistema Solar es pequeño cerca del gigante Júpiter. Crédito: NASA / JPL / Universidad de Arizona.

Calisto

En la mitología griega, Calisto era una hermosa joven. El satélite Callisto, el segundo más grande de los satélites de Júpiter, está formado básicamente por hielo y rocas y tiene una superficie llena de cráteres. El paisaje allí no debe ser tan hermoso como la joven que llenó los ojos de Zeus.

Cráter Valhalla en Calisto. Crédito: Nasa.

Europa

La superficie de este satélite está compuesta principalmente de hielo. De acuerdo con la NASA, hay evidencia de que hay un océano gigantesco debajo de esta capa sólida. Y cuando hablamos de gigantes, no estamos bromeando: la cantidad de agua puede ser hasta 2 veces mayor que la cantidad de agua que se encuentra en la Tierra.

Satélite Europa, conocida como "luna helada". Crédito: NASA / JPL-Caltech / SETI Institute.

Io

Compuesto por material rocoso, este satélite se caracteriza por su intensa actividad volcánica. Según la NASA, es el cuerpo celeste con mayor actividad volcánica del Sistema Solar. En términos de diámetro, es 3,5 veces más pequeño que la Tierra, aproximadamente del tamaño de nuestra Luna.

Imagen de la luna Io capturada por una nave espacial no tripulada. Crédito: NASA / JPL / Universidad de Arizona.

Descubre las 12 lunas nuevas descubiertas en 2017

El planeta Júpiter es un viejo conocido de la humanidad. Siglos de investigación han permitido una importante acumulación de información sobre el "gigante gaseoso".

El último gran descubrimiento en Júpiter fue 12 nuevos satélites detectados por casualidad por investigadores del Instituto Carnegie., con sede en Washington, EE. UU. El equipo del astrónomo Scott S. Sheppard estaba usando un telescopio para investigar un área del Sistema Solar más allá de Plutón cuando decidieron buscar nuevas lunas en Júpiter. ¿Y no lo encontraste? No solo uno, sino 12.

Montage reúne los cuatro satélites Júpiter más grandes en una sola imagen. Crédito: NASA / JPL.

¿Qué sabemos sobre estas nuevas lunas?

Este descubrimiento llevó el número de satélites naturales de Júpiter a 79. Según las observaciones del equipo de Sheppard, 9 de estas lunas forman un conjunto más distante en relación con las otras y son retrógradas (es decir, orbitan en la dirección opuesta a la rotación del planeta).

Estas 9 lunas retrógradas tardan aproximadamente 2 años en completar el ciclo alrededor de Júpiter. Otras dos lunas, más cercanas al planeta, tienen un movimiento orbital de menos de 1 año. A modo de comparación, el único satélite natural de la Tierra (la famosa Luna de cada noche) tarda 27,3 días en dar la vuelta a nuestro planeta.

La luna más pequeña de Júpiter

La última de las 12 lunas descubiertas tarda 1,5 años en orbitar a Júpiter. Lo más curioso es que, con menos de 1 km de diámetro, es quizás la más pequeña de todas las lunas de Júpiter. Solo para darle una idea de esta pequeñez, Ganímedes, el satélite natural más grande de Júpiter y todo el Sistema Solar, tiene un increíble diámetro de 5,262 km.

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