El indios brasileños hoy constituyen un contingente que representa el 0,42% de la población brasileña. Entre los 305 grupos étnicos diferentes que viven en Brasil están los Guayajaras, el pueblo indígena más grande del país, ocupando once tierras indígenas ubicadas en los estados de Amazonas y Maranhão.

Viviendo en reservas indígenas, demarcadas por el gobierno federal, ocupan el 13% del territorio brasileño. El mayor número de indios brasileños vive en la región norte del país (342.8 mil), y el más pequeño en la región sur (78.8 mil).

El indio y la llegada de los portugueses

Cuando los conquistadores portugueses llegaron a Brasil, encontraron una población indígena que habitaba la costa. Los indios Cabral reunidos en Bahía pertenecían al grupo lingüístico tupí. Los contactos entre indios y blancos eran razonablemente cordiales y marcados por el trueque., es decir, el intercambio de productos. El trabajo de talar la secoya y preparar la madera para el envío fue realizado por los nativos, a cambio de ropa, collares, espejos, cuchillos, sierras y hachas.

Cuando los portugueses establecieron un sistema colonial y pretendían convertir al indio en un esclavo agrícola, segregándolos en los molinos, privados de la caza, la pesca y la lucha contra los enemigos, estalló una guerra entre blancos e indios. Los pueblos indígenas perdieron sus tierras y sufrieron la aniquilación progresiva. La esclavitud indígena ocurrió donde los colonos no podían permitirse comprar esclavos negros. La capitanía de São Vicente (São Paulo) en los siglos XVI y XVII fue el mejor ejemplo de esto. Desde allí partieron las banderas de caza indias, que promovieron verdaderas guerras de exterminio.

Sociedad indígena

El indio brasileño vivía en un régimen comunitario primitivo, donde prevalecía la ausencia de propiedad privada y la producción era comunitaria. El trabajo se dividió según género y edad. Las mujeres cuidaban los cultivos, los niños y los cocinaban. Se sembraron principalmente maíz, frijoles, yuca, carbón vegetal, camote, calabaza y tabaco. Los hombres cazaron, pescaron, construyeron mesas, hicieron la guerra y prepararon el suelo para la agricultura. La comida obtenida de la caza, la pesca, la recolección y la agricultura se dividió entre todos los miembros de la comunidad.

Los indios vivían en huecos, donde dormían en hamacas y esteras. Los huecos estaban hechos de paja o palma. Se distribuyeron alrededor de un gran círculo donde los indios comían sus comidas y sus ceremonias religiosas. El conjunto de huecos formaba el pueblo o taba. Varios tabas formaron una tribu y un conjunto de tribus formaron una nación.

Los indios adoraban a varios dioses, admitían una trinidad superior compuesta por Guaraci (el sol), Jaci (la luna) y Perudá o Rodá (dios del amor). Adoraban a las fuerzas de la naturaleza (viento, lluvia, rayos, truenos) y temían a los espíritus malignos. Jurupari era un espíritu maligno, que causaba pesadillas y apretaba la garganta de los niños por la noche. El jefe religioso de la aldea era el chamán, que tenía poderes mágicos.

El matrimonio fue monógamo, aunque los jefes tenían tantas esposas como podían permitirse. El número de esposas fue un factor de prestigio en la tribu. Entre los tupis, el matrimonio de primos era común. Cuando un joven quería casarse con una chica de otro grupo, trabajó durante un tiempo para su futuro suegro. Para los Carajas, se consideraba adecuado para el matrimonio que el joven que llevaba un pesado tronco de madera y entre las curvas, la novia y el novio tuvieron que soportar una paliza.

La guerra y la antropofagia

Cuando los indios necesitaban nuevas zonas de caza debido a la escasez de animales, o cuando querían tierras más fértiles, aprovecharon la guerra. Así, generación tras generación, se desarrolló un ideal guerrero de masculinidad, coraje y fuerza.

La antropofagia entre los indios no fue causada por la ausencia de alimentos. Los indios devoraron a sus semejantes por dos razones: venganza y culto a los antepasados. Algunas tribus también devoraron a los mismos miembros de la tribu que murieron de muerte natural. Creían que de esta manera asimilaban las virtudes del pariente fallecido.

Patrimonio cultural

Las costumbres del pueblo brasileño mantienen muchas marcas de la cultura indígena. Estos incluyen el uso de la hamaca, el uso de maíz, yuca, guaraná y otras frutas nativas, el uso de diversas hierbas medicinales, las técnicas de canoa, balsa y artefactos de paja y vid, la técnica de quemar los campos antes de volver a plantar, etc.

El idioma portugués que se habla en nuestro país tiene una multitud de palabras de origen indígena: Iara, Jaci, Itu, Itapetininga, Anhanguera, Tapioca, beiju, Pamonha, Gamela, Puçá, Arapuca, entre otras.

Los indios contribuyeron a la formación de la etnia brasileña. La unión entre indios y blancos, al principio ilegítimo, dio lugar al mameluco o caboclo. La unión entre indios y negros, que se produjo en menor medida, originó el cafuzo o caburé.

Naciones indígenas

Según una clasificación tradicional basada en criterios lingüísticos, los brasileños se dividieron en cuatro naciones principales:

  • Tupi – se extendieron por toda la costa atlántica y varias áreas del interior;
  • o Tapuia – ocupó la meseta central brasileña;
  • Nuaruaque – ocupó la cuenca del Amazonas;
  • Caribe – ocupó la cuenca amazónica del norte.

Además de estos, hay una gran cantidad de naciones más pequeñas. Hay 505 tierras reconocidas, repartidas en varios estados brasileños. Todavía viven en Brasil una gran cantidad de grupos étnicos que conservan su cultura, entre ellos: Ianomâmi (Amazonas y Roraima), Guajajara (Amazona y Maranhão), Macuxi (Amazonas y Roraima), Ticuna (frontera Perú-Brasil), Terena (Mato Grosso do Sul, Sao Paulo y Mato Grosso)), Xavante (Mato Grosso) y Pataxó (Bahía).

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