El gas natural es un combustible fósil encontrado en cuencas sedimentarias marinas y terrestres asociadas o no con petróleo. Se compone de una mezcla de hidrocarburos ligeros, con predominio de metano, y permanece en un estado gaseoso en condiciones normales de temperatura ambiente y presión.

Este gas puede someterse a tratamientos termodinámicos para convertirse en líquido y se llama gas natural licuado (GNL), siendo transportado más fácilmente. Es una de las fuentes de energía más importantes del mundo, solo por detrás del petróleo y el carbón.

Uso

Representa un gran combustible con diversas aplicaciones en automóviles y hogares, negocios e industrias para proporcionar electricidad y calor. También se usa como materia prima en la industria petroquímica (plásticos, pinturas, fibras sintéticas y caucho) y fertilizantes (transformados en urea, amoníaco y derivados). En la generación de energía eléctrica, se ha utilizado ampliamente en plantas termoeléctricas y en industrias.

Ventajas y desventajas

El gas natural es un fuente no renovable, que se formó durante millones de años en los depósitos subterráneos del planeta. Su proceso de producción, desde exploración, procesamiento hasta transporte puede generar grandes impactos en el medio ambientetales como derrames de petroleros, fugas en plataformas y tuberías. También tiene la desventaja de tener contaminantes altamente tóxicos que deben eliminarse en el proceso de refinación.

Además, existen problemas generados por su uso en centrales térmicas, en particular la necesidad de un sistema de enfriamiento, que provoque el desperdicio de agua y las emisiones de contaminantes del aire: dióxido de carbono (CO2), óxidos de nitrógeno (NOx) y, en menor medida, el monóxido de carbono y algunos hidrocarburos de bajo peso molecular, incluido el metano, debido a la combustión incompleto

Por otro lado, presenta algunos ventajas ambiental como fuente de energía en comparación con otros combustibles fósiles (carbón y derivados del petróleo), a saber:

  • tiene menos contaminantes que otras fuentes de energía, como el aceite diesel que produce emisiones de óxido de azufre, hollín y partículas;
  • produce una combustión más limpia con menos CO2 por unidad de energía generada (aproximadamente 20 a 23% menos que el fuel oil y 40 a 50% menos que el carbón);
  • contribuye a reducir la deforestación al reemplazar la leña;
  • mayor facilidad de transporte y manipulación en comparación con el GLP (gas licuado de petróleo), que requiere una gran infraestructura;
  • no requiere almacenamiento, eliminando los riesgos de almacenamiento de combustible;
  • Brinda mayor seguridad en caso de fugas, ya que es más liviano que el aire y se disipa rápidamente a través de la atmósfera, favoreciendo el uso doméstico.

Origen y composición

El gas natural tiene su origen en cualquier materia orgánica degradada (algas, restos animales, vegetales) por bacterias anaerobias. El proceso lleva millones de años.

Varios factores naturales definen la composición del gas natural crudo y todos dependen en gran medida de las condiciones bajo las cuales el gas se acumula bajo tierra en los depósitos.

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