¿Qué es la esclavitud?

Se considera esclavitud el régimen de trabajo en el que hombres y mujeres se ven obligados a realizar tareas sin recibir ningún tipo de remuneración.

Además, a las personas esclavizadas se les restringen sus libertades, ya que se las considera propiedad de sus amos y pueden venderse o intercambiarse como bienes.

Este tipo de trabajo fue ampliamente utilizado en Brasil, pero también en diferentes partes del mundo durante diferentes períodos.

Actualmente, el régimen esclavista es ilegal, sin embargo, todavía hay muchos trabajadores y trabajadoras que viven en condiciones similares a la esclavitud.

Origen del sistema esclavista en el mundo

El trabajo esclavo es una práctica que impregna la historia mundial. Su origen está relacionado con guerras y conquistas de territorios, donde los pueblos vencidos fueron sometidos a trabajos forzados por los conquistadores.

Hasta donde se sabe, los inicios de la esclavitud provienen del Medio Oriente (Viejo Oriente), pero pueblos de América como los mayas también sirvieron como cautivos.

Tal actividad fue parte de todas las civilizaciones antiguas como la asiria, la hebrea, la babilónica, la egipcia, la griega y la romana, variando sus características según el contexto de cada lugar.

El último lugar para abolir oficialmente la esclavitud en el mundo fue Mauritania, lo que hizo que la práctica fuera ilegal solo en 1981.

¿Cómo era la esclavitud en la antigüedad?

Las civilizaciones griega y romana se consideran pilares fundamentales de las sociedades occidentales contemporáneas. Así, para entender cómo se dio la esclavitud en la antigüedad y en el mundo, es necesario analizar cómo ocurrió este régimen en esos lugares.

Grecia surgió alrededor de 2.000 años antes de Cristo y estaba formada por pueblos nómadas. Allí, alrededor de 500 a 700 años antes de Cristo, las llamadas ciudades-estado (o polis). Atenas y Esparta fueron las más importantes polis Griego, donde la esclavitud era una realidad.

Esclavitud en Atenas

En Atenas, el sistema imperante permitía que el poder de decisión estuviera únicamente en manos de hombres libres y propietarios, es decir, de una pequeña porción de la población.

Los trabajadores de esa sociedad fueron prisioneros de guerra que fueron convertidos en esclavos. Aquellos que deseaban saldar deudas también podían ser esclavos. Se estableció que durante un período estipulado el individuo prestaría servicios no remunerados para remediar su deuda.

En las ciudades realizaban trabajos de diversa índole, desde servicios domésticos hasta profesiones calificadas, y en el campo realizaban labores agrícolas y mineras.

En el caso de los trabajadores de la minería y la tierra, sus vidas se consumieron en arduas cargas de trabajo manual y sus condiciones de vida fueron las peores posibles.

Los esclavos domésticos, sin embargo, vivían en circunstancias un poco mejores y podrían comprar su libertad si pudieran.

En cualquier caso, los esclavos, los extranjeros y las mujeres no eran considerados ciudadanos.

Esclavitud en Esparta

Esparta era una ciudad constituida por un régimen militarista, donde los ciudadanos espartanos, tanto hombres como mujeres, recibían una formación orientada a la guerra.

En esa ciudad, la esclavitud era una práctica estatal, lo que significa que los esclavizados no tenían un dueño específico. Estas personas fueron llamadas hilotas y han sido sometidos desde que los espartanos conquistaron el lugar y llegaron a dominar la población.

Las hilotas realizaban todo tipo de tareas, desde agrícolas hasta domésticas, y también se adquirían a través de guerras o comercio.

La esclavitud en la antigua Roma

Roma fue una potencia en la antigüedad, y en el siglo I a.C., ya había conquistado varios territorios.

La sociedad romana estaba dividida entre patricios, plebeyos y esclavos. Los patricios eran los poseedores del poder y la propiedad. Los plebeyos eran los trabajadores de la tierra, pequeños comerciantes y artesanos.

Los esclavos, por otro lado, eran personas adquiridas mediante conquistas o incluso mediante el comercio de personas.

Sus funciones estaban relacionadas con el trabajo agrario, pero también había esclavos entrenados como gladiadores., músicos, malabaristas, escribas.

Los gladiadores se vieron obligados a luchar entre ellos a muerte o enfrentarse a animales feroces. La vida de estos hombres no tenía ningún valor para la sociedad, ya que su función era garantizar el entretenimiento de la población romana.

Uno de estos luchadores fue Espartaco, un hombre que se rebeló con la situación a la que estaban sometidos los esclavos y logró reunir a gran cantidad de personas para formar un ejército para luchar por acabar con la esclavitud. Después de dos años, la legión de esclavos fue contenida por los soldados romanos y masacrados.

Esclavitud en América y Brasil

El sistema esclavista se extendió más allá de la antigüedad y se desarrolló en varias regiones.

La esclavitud moderna comienza con el descubrimiento de América y la colonización de este continente por portugueses, españoles, ingleses, franceses, ingleses, holandeses y suecos. Fue la primera vez en la historia que la justificación del dominio de las personas fue la motivación racial.

Así, en los territorios colonizados del continente americano, la esclavitud era una realidad independiente del país europeo que la ocupaba. Inicialmente con la esclavitud de los pueblos originarios y, más tarde, con la llegada de miles de africanos, que fueron desarraigados por la fuerza de sus lugares de origen.

Ilustración de Johann Moritz Rugendas que representa a africanos de diversas etnias que fueron traídos para ser esclavizados en las Américas.

La mano de obra africana también se utilizó en los Estados Unidos, en América del Norte, especialmente en las plantaciones de algodón, en los siglos XVIII y XIX, siendo abolida en 1863.

Esclavitud indígena en territorio brasileño

En Brasil, cuando los portugueses desembarcaron en 1500, comenzó un movimiento de aproximación y dominación de los pueblos indígenas que vivían aquí.

Así, principalmente entre 1540 y alrededor de 1570, la población indígena fue subyugada y esclavizada, siendo utilizada en la extracción de palo de Brasil, en labores agrícolas y en otras tareas.

Sin embargo, varios factores contribuyeron al reemplazo de esta fuerza laboral. Entre ellos, la intensa mortalidad por epidemias adquiridas de los blancos y el hecho de que estas poblaciones son difíciles de dominar porque conocen el territorio y los bosques.

Esclavitud africana en Colonia Brasil

La esclavitud de la población africana fue una forma lucrativa que Portugal encontró para suministrar mano de obra en Brasil.

De esta manera, personas de diferentes etnias fueron traídas a Brasil a través del comercio de esclavos, en barcos atestados de personas en condiciones inhumanas.

Al llegar aquí, estas personas se vendieron con el objetivo de trabajar en las más variadas funciones.

Trabajaron tanto en los campos de caña de azúcar y café, como en minería, construcción, servicios domésticos y urbanos.

Las condiciones a las que fueron sometidos estos individuos eran tan precarias que, según el tipo de servicio que realizaran, la vida media de una esclava rondaba los 10 años. Además, los castigos eran frecuentes y formaban parte de la estructura de dominación.

Para conocer más sobre el tema, lea: Esclavitud en Brasil

Movimientos rebeldes y fin de la esclavitud en Brasil

Hubo resistencia de la población esclavizada en Brasil. Los hombres y mujeres negros que lograron escapar del cautiverio se organizaron en quilombos.

Los quilombos eran comunidades formadas por africanos fugitivos, además de otras personas marginadas. Allí les fue posible ejercer sus creencias y vivir en armonía. También han tenido lugar organizaciones similares en regiones de Hispanoamérica.

En Brasil, el grupo más conocido fue Quilombo dos Palmares, que tenía a Zumbi dos Palmares en el liderazgo.

Después de beneficiarse demasiado de la mano de obra negra, Inglaterra presionó al gobierno portugués para que aboliera la esclavitud en sus colonias.

Una vez que se proclamó la independencia, los británicos continuaron insistiendo en la necesidad de abolir el trabajo esclavo. Internamente, aparecen movimientos rebeldes y abolicionistas, se crean algunas leyes con la intención de extinguir la esclavitud. Hasta 1888 se firmó la Ley Dorada, que prohíbe la práctica que duró unos 4 siglos.

De todos modos, incluso cuando fueron liberados, los trabajadores negros permanecieron en condiciones precarias y sin oportunidades laborales, ya que fueron reemplazados por mano de obra inmigrante.

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La esclavitud contemporánea: obras análogas a la esclavitud

Aunque se trata de una actividad ilegal, en la actualidad persisten modelos de trabajo esclavistas en muchas partes del mundo. Ocurre cuando los trabajadores se encuentran en situaciones en las que se les retira la libertad, ya sea por coacción, violencia o supuestas deudas.

Podemos citar a India, China, Pakistán, Bangladesh y Uzbekistán como países que tienen un gran contingente de personas en esta situación. El trabajo en las industrias textiles es un ejemplo de dónde se emplea la esclavitud en estos lugares.

Sin embargo, esta realidad está presente en todo el mundo, incluso en los países europeos, con la explotación sexual, por ejemplo.

En Brasil, el trabajo similar a la esclavitud se concentra en las zonas rurales, pero también en la construcción civil. La mayoría de los afectados son hombres de entre 15 y 40 años, analfabetos o semianalfabetos.

El triste legado de la esclavitud en Brasil

Brasil cosecha hoy los frutos de la esclavitud, siendo la principal la desigualdad.

Desafortunadamente, todavía existe un comportamiento opresivo contra los negros como resultado del racismo estructural. Además, se puede comprobar que la mayoría de las personas pertenecientes a las clases menos favorecidas son negras.

El racismo es evidente en muchas situaciones, los jóvenes negros son las mayores víctimas de asesinatos, por ejemplo.

La población carcelaria también es mayoritariamente negra, así como el contingente de personas desempleadas o subempleadas en el país.

Son las mujeres negras las que más mueren por abortos fallidos o son encarceladas por la criminalización de la práctica. También son las que más sufren la violencia obstétrica, la que se comete durante el parto.

Por tanto, es deber de la sociedad brasileña observar y comprender su pasado para organizarse en busca de una convivencia y colectividad armoniosa, donde todas las personas tengan las mismas oportunidades.

El Estado también tiene un papel importante y debe generar políticas públicas que favorezcan el fin de la desigualdad y solventen esta deuda histórica con los negros.

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Licenciada y Licenciada en Historia, PUC-RJ. Especialista en Relaciones Internacionales, Unilasalle-RJ. Máster en Historia de América Latina y Unión Europea por la Universidad de Alcalá, España.