Edad de hielo o Glaciación Es la designación para cualquier período cuando gruesas capas de hielo cubren vastas áreas de la tierra. Estos son períodos que pueden durar varios millones de años y remodelar drásticamente las características de la superficie terrestre e incluso de continentes enteros.

La tierra ha pasado por una serie de grandes glaciaciones. El más antiguo se registró en el Periodo Precámbrico, Hace 570 millones de años y el más reciente durante el Periodo Pleistoceno.

Era de Hielo

Después de la última glaciación, se produjo una sucesión de glaciaciones menores, cada una separada por unos 100.000 años.

Los científicos denominan estos períodos como "edades de hielo". La última edad de hielo en la experiencia humana, también llamada Edad de Hielo, tuvo su apogeo hace unos 20,000 años, seguida por el calentamiento.

La edad de hielo se caracteriza por cubrir vastas áreas de la planta con hielo. Las edades de hielo se intercalan con períodos llamados interglaciales cuando la temperatura de la Tierra es más alta. Hoy vivimos en un período interglacial donde el 10% del planeta está cubierto de hielo.

La Tierra ha atravesado varias edades de hielo durante los últimos 26,000 años en el período geológico llamado Cuaternario. El período glacial más reciente comenzó hace 21,000 años y terminó hace 11,500 años, cuando los animales de la corteza terrestre se extinguieron en gran medida.

Causas de glaciaciones

Los científicos todavía están tratando de entender el mecanismo que lleva a la Tierra a la edad de hielo. La teoría más ampliamente aceptada hoy en día se llama Ciclos de Milankovitch, estudiada y sugerida por el ingeniero y geofísico serbio Milutin Milankovitch (1879 – 1958).

Según el científico, el cambio climático es el resultado de una combinación de efectos que experimentan cambios en la forma de la órbita de la tierra alrededor del sol, volviéndose casi circular y asumiendo una trayectoria elíptica.

El planeta aún cambiaría la inclinación del eje de rotación y sufriría variaciones en la dirección de ese eje de rotación. Los movimientos realizados por la tierra se conocen como excentricidad, oblicuidad y precesión.

Al mismo tiempo, la Tierra tiene cambios en la composición de la atmósfera y las corrientes oceánicas. Juntos, los tres factores: cambiar la posición alrededor del sol, las corrientes y la atmósfera causarían glaciación.

El cambio en la excentricidad de la órbita de la Tierra fue descubierto por el astrónomo Joahannes Kepler (1571-1630).

Animales extintos

Entre los animales extintos durante la última glaciación se encuentran los mamuts., mastodontes, rinocerontes lanudos y el tigre dientes de sable. Recorrían pastos en América del Sur y Europa, donde también había grandes felinos, lobos, osos y caballos.

Pequeños grupos de humanos vivían principalmente en África, donde vivían de la caza y la recolección.

La glaciación que tuvo lugar hace 650,000 años duró aproximadamente 50,000 años. Fue un período de intenso cambio de paisaje que comenzó a tallar grandes valles y lagos glaciares. El nivel del mar se ha reducido.