Los cometas son cuerpos celestes de pequeña masa y órbitas irregulares. Son prácticamente bolas de nieve congeladas, rocas y polvo.

Entre los cometas más conocidos se encuentra Halley. Sus irregularidades orbitales los acercan mucho al Sol y los arrojan más allá de la órbita del planeta enano Plutón.

El cometa más grande identificado por los científicos, KuiperBelt tiene unos 100 kilómetros de diámetro, que es una vigésima parte del tamaño de Plutón. No tienen lunas, anillos o satélites. Para 2010, los astrónomos habían observado al menos 4,000 cometas en nuestro Sistema Solar.

La estructura del cometa está compuesta por el núcleo y un material inusualmente nombrado, coma o peluca, que crece en tamaño y brillo a medida que se acerca al sol.

En general, el núcleo es pequeño, de unos 10 kilómetros de diámetro y visible en el medio del coma. El núcleo del cometa, que es su porción sólida, está rodeado por una nube de gas y polvo llamada coma.

Solo cuando se acerca al sol, el cometa da lugar al coma por la reacción del núcleo, que tiene una baja atracción gravitacional.

Debido a su pequeña masa nuclear, el cometa se mueve rápidamente. El pelo o el coma del cometa aparece como nubosidad en el núcleo y está compuesto de una base de hidrógeno y oxígeno.

Más información: el cometa Halley.

Formación de cola

Los cometas solo tienen cola cuando se acercan al Sol. Esto se debe a que cuando se acercan al sol, el hielo que forma el núcleo comienza a calentarse y vaporizarse, liberando gases y partículas de polvo en una nube en la atmósfera. Es esta reacción que los científicos han llamado coma.

Cuanto más cerca del sol, más partículas de polvo y gas se liberan y se llevan de la estrella debido a la presión y la radiación solar.

Así es como se forma la cola que, si es lo suficientemente brillante, se puede ver desde la tierra y se extiende a millones de kilómetros también debido a los vientos solares. La cola desaparece cuando el cometa se aleja del sol.

Edad

Los cometas guardan la historia del universo y se formaron hace unos 4.500 millones de años. En nuestro Sistema Solar, una nube de hielo se acercó al sol en continuo calentamiento.

La presión solar hizo que la nube girara y, lejos del sol, el material helado se agrupó en cometas.

Estos cuerpos celestiales orbitar al sol al menos cada 200 años en promedio. La mayoría está situada en el cinturón de Kuipe, que se encuentra más allá de la órbita de Neptuno.

Un día en un cometa dura alrededor de dos a siete días terrestres. El cometa Halley tarda 76 años terrestres en completar una órbita alrededor del sol.

El último pasaje de Halley en la Tierra ocurrió en 1986