Los combustibles fósiles son materia prima para la producción de energía. Son recursos naturales no renovables, que se originan a partir de desechos orgánicos acumulados en la corteza terrestre durante millones de años.

Actualmente, los gases producidos en la quema de combustibles fósiles se señalan como responsables del efecto invernadero y el calentamiento global.

Origen y uso

Estos combustibles se llaman fósiles porque se originó de los restos de animales y plantas que vivieron en la antigüedad. Estos restos orgánicos han sido depositados durante miles de años en capas muy profundas de la corteza terrestre y transformados por la acción de la temperatura y la presión.

Los combustibles fósiles son recursos no renovables, lo que significa que se encuentran en la naturaleza en cantidades limitadas, por lo que una vez que se agoten sus existencias, no hay forma de reponerlos.

La energía en el mundo actual se produce principalmente a partir de la quema de combustibles fósiles. Esto comenzó desde la Revolución Industrial., cuando la leña (hasta entonces la principal fuente de energía) fue reemplazada por carbón. Por lo tanto, el uso de carbón en máquinas de vapor fue primordial para el desarrollo industrial de la humanidad.

Sin embargo, desde la segunda mitad del siglo XX, con los combustibles derivados del petróleo y el desarrollo de motores de explosión, el carbón perdió su lugar y todavía se usa ampliamente para la generación de electricidad en plantas termoeléctricas..

Tipos de combustibles fósiles

Ejemplos de combustibles fósiles son: carbón, petróleo, gas natural, betún, esquisto, entre otros, siendo los tres primeros más utilizados y comentados a continuación:

Carbón

El carbón o el carbón fósil es una roca negra, porosa y fácilmente combustible.. Se forma a partir de escombros de ambientes pantanosos acumulados durante millones de años en un proceso llamado carbonización.

Hay cuatro variedades de carbón: turba, lignito, carbón y antracita. Cuanto mayor sea el tiempo de carbonización, mayor será el contenido de carbono y la energía energética del combustible.

También se usa carbón artificial o carbón obtenido de la quema de madera.

Mina de lignito a cielo abierto en Tailandia

Aceite

El petróleo es una sustancia oleosa oscura formada principalmente por hidrocarburos, es decir, moléculas de carbono e hidrógeno. El petróleo se forma por sedimentación de materia orgánica, depositada en el fondo de los mares y océanos durante millones de años.

El petróleo es la materia prima de muchos subproductos como aceites, gasolina, gas licuado de petróleo (GLP), gas natural, queroseno, gasóleo, nafta petroquímica, solventes, asfalto, entre otros.

Plataforma de extracción de petróleo y gas natural.

Gas natural

El gas natural se encuentra en estado gaseoso en las cuencas sedimentarias marinas y terrestres asociadas o no con el petróleo. Se compone de una mezcla de hidrocarburos ligeros, predominantemente metano.

También saber sobre biocombustibles.

Ventajas y desventajas

Ventajas

El petróleo es hoy la principal fuente de energía y puede extraerse tanto de los mares como del continente. Utiliza una gran tecnología en el proceso de extracción y, aunque es un proceso costoso, genera varios productos ampliamente utilizados en diversos sectores.

La disponibilidad de depósitos de carbón aún es bastante grande y se considera una buena inversión para su uso en plantas termoeléctricas y siderúrgicas, a pesar de los grandes impactos ambientales que representa.

El gas natural tiene algunas ventajas ambientales como fuente de energía en comparación con otros combustibles fósiles. Produce menos contaminantes, es más ligero y se disipa más fácilmente en el medio ambiente y, por lo tanto, es menos tóxico.

Desventajas

Hay muchos impactos negativos en el medio ambiente y también en la salud de los trabajadores vinculados a la extracción, procesamiento y transporte de combustibles fósiles. Algunos de estos son:

  • Producción de gases de efecto invernadero que intensifican el calentamiento global, causando el cambio climático;
  • Producen contaminantes altamente tóxicos que deben eliminarse en el proceso de refinación;
  • En el proceso de extracción y transporte de carbón existen riesgos de incendio y exposición humana a carcinógenos y altas temperaturas;
  • Fugas en plataformas y tuberías de exploración petrolera;
  • Derrames de petroleros.

Lea también sobre la contaminación del aire.