El 13 de septiembre de 1987, el mayor accidente radiológico en Brasil, en Goiânia, capital del estado de Goiás. La fuente del desastre fue un dispositivo de radioterapia dejado en una clínica para discapacitados.

El equipo fue encontrado por carroñeros y llevado a un depósito de chatarra. Lo que los dos hombres no sabían es que contenía material radiactivo, el cesio-137.

La sustancia que es perjudicial para los humanos ha causado cientos de víctimas directas e indirectas debido a la radioactividad del polvo de cloruro de cesio (CsCl).

Resumen del historial de accidentes

La historia del accidente comenzó en el centro de Goiânia, donde trabajaba el Instituto Goiano de Radioterapia. Dos recolectores de basura entraron a la clínica abandonada y se encontraron con un enorme dispositivo que quedó en las instalaciones.

Para vender las piezas valiosas, ya que contienen acero y plomo, los hombres llevaron el equipo al depósito de chatarra de Devair Alves Ferreira en la Rua 26-A, en el Sector Aeroporto.

Al desmontar el equipo, Devair encontró una cápsula nuclear que contenía un polvo blanco que en la oscuridad tenía un brillo azul. Fascinado por el material y pensando que era algo de valor, exhibió el descubrimiento a familiares, amigos y vecinos sin saber el peligro que estaba en sus manos.

Como el cesio es un elemento radiactivo, el núcleo de su átomo sufre desintegración. La unidad utilizada para medir la radioactividad del material es Becquerel (Bq), que corresponde a una desintegración por segundo, o Curie (Ci), que equivale a 3.7 x 1010 desintegraciones por segundo.

Cuando el equipo se fabricó en 1971 en los Estados Unidos, había aproximadamente 28 g de cloruro de cesio y la actividad radiactiva era de 2,000 Ci. Cuando se descubrió, 16 años después, la cápsula todavía contenía 19.26 g de la sustancia y tenía un 1,375 Ci o 50.9 TBq de actividad.

La cantidad de cesio-137 fue suficiente para generar una gran contaminación, ya que el radioisótopo se propagó rápidamente porque es un polvo fino que se adhiere fácilmente a lugares con humedad.

Las consecuencias de la exposición.

Horas después del primer contacto con cesio-137, comenzaron los síntomas de intoxicación. Las personas que experimentaron mareos, diarrea y vómitos fueron a los hospitales. Sin darse cuenta del material radiactivo en la región, los médicos creían que era una enfermedad contagiosa.

Solo dos semanas después de la exposición, la esposa de Devair fue a la Vigilancia de la Salud, tomando parte del equipo que estaba con ella en el depósito de chatarra.

El accidente radioactivo solo se confirmó el 29 de septiembre, cuando el físico nuclear Walter Ferreira fue llamado al sitio y con el uso de detectores indicó los altos niveles de radiación. La Comisión Nacional de Energía Nuclear (CNEN) fue llamada de inmediato para implementar un plan de emergencia.

Los efectos de la radiación fueron percibidos por los residentes que tuvieron contacto directo con el material y aquellos que trabajaron para remediar el accidente, como médicos, enfermeras, bomberos y policías.

Las víctimas del accidente: ¿cuántas y quiénes eran?

Según datos oficiales, el accidente provocó cuatro muertes un mes después del contacto con la sustancia. Las causas principales fueron hemorragia e infección generalizada.

La primera muerte fue de Leide das Neves Ferreira, una niña de 6 años, que se convirtió en un símbolo de la tragedia. María Gabriela Ferreira, quien ayudó a desentrañar el misterio, fue la segunda víctima fatal, al igual que Israel Santos y Admilson Souza, trabajadores de la chatarra.

Sin embargo, se estima que más personas murieron por complicaciones y muchas aún tienen las consecuencias de la herencia radiactiva.

Para obtener más información sobre materiales radiactivos, vea: Radiactividad.

Las medidas tomadas después del accidente.

Para la descontaminación del sitio se identificaron y aislaron siete brotes principales. Cerca de 112.800 personas fueron monitoreadas y agrupadas de acuerdo con la exposición y los síntomas presentados.

3500 m fueron recolectados3 de desechos nucleares y almacenados en contenedores de concreto y enterrados a 23 km de Goiânia, en la ciudad de Abadia de Goiás. El Centro Regional de Ciencias Nucleares en el Medio Oeste monitorea la actividad de los desechos radiactivos.

En 1988, el Estado de Goiás creó la Fundación Leide das Neves Ferreira para controlar a las víctimas de radiación según los niveles de exposición. Hoy, los servicios son proporcionados por el Centro de Asistencia de Radio del Estado – C.A.RA.

En 1996, los responsables del Instituto Goiano de Radioterapia fueron juzgados. La sentencia por homicidio involuntario (cuando no hay intención de matar) fue de tres años y dos meses de prisión, pero la sentencia fue reemplazada por la prestación de servicios.

La Ley N ° 9425, creada el 24 de diciembre de 1996, otorgó una pensión especial a las víctimas del mayor accidente nuclear en Brasil y en el mundo, que ocurrió fuera de las centrales nucleares.

Comprende lo que es Residuos nucleares.

Cesio-137: ¿qué es? y efectos en el cuerpo

El cesio es un elemento químico en la tabla periódica, con número atómico 55 y símbolo Cs. Su nombre proviene del latín cesio y significa "cielo azul". Este metal alcalino tiene 34 isótopos conocidos, que son inestables o radioactivos.

El isótopo cesio-137 es inestable y su núcleo se desintegra fácilmente, lo que promueve las emisiones radiactivas. Cuando el núcleo de un átomo se desintegra, se produce una fisión nuclear, que produce un nuevo elemento químico y emite radiación (alfa, beta o gamma).

Emisiones radiactivas de un núcleo atómico.

¿Para qué se utiliza el cesio-137?

Las emisiones radiactivas son capaces de destruir las células cancerosas, que son más sensibles a la radiación. Por lo tanto, las dosis calculadas de radioisótopos de cesio se usan en el tratamiento del cáncer.

Los peligros del cesio 137: la razón por la cual el accidente fue tan grave

El peligro ocurre cuando la radiación ionizante, que tiene un alto poder de penetración, emite altas concentraciones de partículas radiactivas. El principal efecto biológico es el cambio en las células sanguíneas, como la pérdida de glóbulos blancos.

El isótopo cesio-137, por ejemplo, actúa sobre el cuerpo causando:

  • hemorragias
  • infecciones
  • enfermedades agudas
  • pérdida de cabello
  • muerte (según la cantidad y el tiempo de exposición).

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Técnico Químico del Instituto Federal de Educación, Ciencia y Tecnología de Pernambuco (2011) y Bachiller en Tecnología y Química Industrial de la Universidad Federal de Alagoas (2018).